Au XVIIIe et au début du XIXe siècle, dans le cadre des réformes et de la soif de savoir qui caractérisent l’époque des Lumières, l’Espagne finance plusieurs expéditions scientifiques en direction de ses colonies américaines et asiatiques, depuis celle de Jorge Juan jusqu’à celle d’Alexander von Humboldt en passant par celle d’Alessandro Malaspina.

Il se pourrait bien, pourtant, que tous ces grands voyages à visée encyclopédique aient été largement devancés par celui de Francisco Hernández de Toledo (1514-1578), explorateur originaire de La Puebla de Montalbán. Après des études de médecine à l’université d’Alcalá, le jeune homme pratique des dissections sur de nombreux cadavres au monastère de Guadalupe. Mais il se passionne également pour les récits de ceux qui reviennent d’Amérique. Il est particulièrement interpelé par leurs descriptions de la faune et de la flore luxuriantes qu’ils y ont rencontrées.

En 1571, il obtient finalement du roi Philippe II l’autorisation pour monter une expédition baptisée « Commission Francisco Hernández en Nouvelle-Espagne ». Bercé par le mythe de la fontaine de jouvence, le savant n’en a pas moins reçu une mission pragmatique : s’intéresser à toutes les plantes et décoctions officinales qu’il pourra trouver dans le Nouveau Monde.

Ce sont les travaux de Francisco Hernández de Toledo qui vont inspirer Francisco Vallés, auteur en 1587 de son Histoire des plantes de Nouvelle-Espagne, ou le souverain lui-même, qui fera installer l’un des plus grands laboratoires de la chrétienté à l’Escurial. L’on est loin de l’image d’une Espagne confite en superstitions et rétive au progrès…

Source : http://abcblogs.abc.es/espejo-de-navegantes/2016/06/07/la-increible-historia-de-francisco-hernandez-1571-la-primera-expedicion-cientifica-de-la-historia-moderna/

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